NBA (V): La gran final

IBRA.- Parece mentira que a día 1 de octubre vayamos a hablar del comienzo de las Finales de la NBA. No solo por la fecha, pues en circunstancias normales, a principios de octubre deberíamos estar hablando del comienzo de una nueva temporada y las finales ya se verían como algo atrás en el tiempo. Se tendrían que haber jugado allá por junio. Sin embargo, esta temporada no ha sido como ninguna otra. No sólo ha tenido lugar el parón por la pandemia del coronavirus, durante el cual fue muy posible que se diera por terminada la temporada, sino que también, en medio de los playoffs, hemos tenido un boicot de tres días por parte de los jugadores en protesta por las injusticias sociales y abuso policial en Estados Unidos.

Visto todo lo sucedido en este año 2020, es un milagro que se hayan podido volver a jugar partidos y se esté logrando terminar la temporada. Gracias al rotundo éxito del experimento de la “burbuja” en los parques Disney de Orlando, estamos disfrutando del mejor baloncesto del mundo. Y por si esto supiera a poco, aún nos queda por ver la mejor serie de todos los playoffs. La serie que enfrenta a los únicos dos equipos que quedan en la burbuja. Un duelo igualado y abierto en el que veremos a dos de las franquicias con más historia de la liga. La serie que finalmente coronará al próximo campeón de la NBA.

LOS ÁNGELES LAKERS (1) vs MIAMI HEAT (5):

Representando al Oeste en estas Finales de la NBA tendremos a Los Ángeles Lakers. No me queda mucho que decir que no haya dicho ya sobre ambos equipos. El equipo angelino tiene a LeBron James y a Anthony Davis, ambos seleccionados en el mejor quinteto de la NBA este año. Dos auténticas superestrellas que dominan la liga desde hace años, y en el caso de LeBron, desde hace décadas. Es la décima vez que mete a su equipo en las finales del campeonato, la novena en los últimos diez años, siendo la única excepción el año pasado, durante el cual estuvo lesionado. Es el único jugador comparable con Michael Jordan y su legado no hace más que crecer partido tras partido, jugada tras jugada y mate tras mate. Este año ha liderado a toda la NBA en asistencias promediando más de 10 por partido, logro que no había conseguido nunca. Si a LeBron le añades a Anthony Davis, en mi opinión el mejor jugador interior de la liga, vas a ser favorito a ganar siempre que salgas a la cancha a jugar. A pesar de ser su primer año jugando en Los Ángeles, pues fue adquirido el verano pasado en un traspaso con los New Orleans Pelicans; ha encajado a la perfección en el sistema de Frank Vogel. Súmale algún talento joven como Kuzma o Caruso y jugadores veteranos de rol con experiencia en playoffs como Dwight Howard, Danny Green o Rajon Rondo y tienes un equipo digno de anillo.

Representando al Este tendremos a un equipo totalmente diferente. Poca gente se esperaba que Miami llegara hasta aquí, incluso había expertos que a principio de temporada les pusieron fuera de playoffs. Es verdad que son un equipo relativamente nuevo y que a lo mejor no encajaron de primeras, pero si sabes un poco de la cultura de la franquicia de Miami, sabes que siempre van a ser un equipo fuerte y difícil de batir. Los Heat son un equipo sólidamente construido de arriba abajo. “El Padrino” Pat Riley como Director General ha hecho un gran trabajo encontrando talento donde nadie más lo encontraría y creando un equipo de “underdogs”. Empezando desde el puesto del entrenador ocupado por Erik Spoelstra, el cual llegó a los Heat en 1995 como coordinador de vídeos y que poco a poco fue escalando posiciones hasta convertirse en el primer entrenador del equipo en 2008 para más tarde ganar 2 títulos con el “Big Three” de LeBron, Wade y Bosh en 2012 y 2013.

Si seguimos mirando el resto de la plantilla, nos encontramos jugadores que fueron elegidos muy abajo en el draft: Jimmy Butler fue la elección número 30 en 2011, Herro y Adebayo fueron las elecciones 13 y 14 en sus respectivos drafts, Dragic y Crowder fueron elegidos en la segunda ronda de los suyos y ni Kendrick Nunn ni Duncan Robinson fueron elegidos en sus años. La mayoría de estos jugadores han superado un montón de obstáculos para tan siquiera estar en la plantilla de un equipo NBA. Estos datos contrastan con los de los jugadores de los Lakers, entre los que cuentan con hasta 3 números uno del draft (LeBron James, Anthony Davis y Dwight Howard). Por no hablar de apariciones en partidos del All-Star, entre las que los jugadores de los Lakers suman 35 por solo 8 de los jugadores de Miami Heat.

Por esta y por muchas razones considero que este enfrentamiento es un choque de estilos totalmente opuestos. Tenemos a los Lakers que siempre van a tener los 30 puntos de Davis y LeBron y que saben a quién deben recurrir en momentos de duda o si se atascan anotando. En Miami tenemos un equipo que define a la perfección esta misma palabra. Todos los jugadores se compenetran muy bien, se entienden en la cancha y no tienen una estrella fija. Hoy puede ser Jimmy Butler quien anote 30 puntos, mañana Dragic, pasado Adebayo y al siguiente Herro, el rookie de tan solo 20 años, que demostró su calidad en la serie anterior ante Boston anotando 37 puntos en el cuarto partido. Ese es el peligro de Miami, nunca sabes quién va a ser el jugador que va a destrozar tu sistema defensivo.

Habiendo analizado bastante a ambos equipos, veo un par de puntos que serán decisivos a la hora de determinar el ganador de esta serie y campeón de la NBA. La primera es la defensa que pueda realizar Bam Adebayo sobre Anthony Davis. Dando por hecho que a LeBron James no lo vas a parar a pesar de tener jugadores como Iguodala o Butler que le han dado problemas en el pasado, no espero ver a LeBron por debajo de los 25/30 puntos 6/8 rebotes y 8/10 asistencias por partido. Por lo tanto, la clave pasa a ser Anthony Davis enfrentándose a Adebayo. El pívot de Miami ya ha demostrado ser un grandísimo defensor. Es uno de los pocos jugadores de la liga capaces de contener al MVP Giannis Antetokounmpo, tal y como hizo en temporada regular y en las semifinales de conferencia. Anthony Davis es un jugador similar al griego en cuanto a altura y peso, pero es mucho más ágil en sus movimientos de espaldas a canasta y tiene un tiro de media distancia y de tres letal, cosa que la estrella de los Bucks no tiene. Si Anthony Davis juega por debajo del nivel esperado, los Heat tendrán muchas opciones de ganar la serie. Por otro lado, será también clave ver cómo actúan los jugadores de Miami bajo presión. Ningún jugador de la plantilla que cuenta con minutos a estas alturas de temporada (salvo Iguodala que cabe destacar que éstas son sus sextas finales consecutivas) ha llegado nunca a las finales. Están ante una nueva experiencia y eso puede pasarles factura, especialmente a los más jóvenes. De todos modos, espero que el ambiente en la burbuja haga este factor más leve debido a la falta de público.

Mi pronóstico es que ganarán los Lakers en 6 partidos. Me encanta el equipo que tiene Miami y si ganan tampoco me sorprenderá, pues tienen armas para ganarle a cualquiera que se les ponga enfrente. Tienen un equipo increíble y si añaden algún agente libre este verano, y mantienen el núcleo de jugadores que conforma este equipo, darán muchos más problemas en los próximos años. Pero dicho todo esto, no puedo ir en contra de LeBron. Este es el año perfecto para que gane su cuarto anillo y los Lakers dediquen el título a Kobe Bryant. Es curioso recordar que hace 11 años, Kobe ganó su cuarto anillo en Orlando tras eliminar a los Houston Rockets en semifinales de conferencia y a los Denver Nuggets en las finales del Oeste. Sería un bonito homenaje que los Lakers pudieran ganar este título haciendo el mismo camino que tuvo que realizar el equipo liderado por Kobe junto a Pau Gasol en 2009. Los Lakers no pueden malgastar esta oportunidad, así que me reitero: Los Ángeles Lakers 4-2 Miami Heat.

BARNEY.- Como leí hace unos días, “la NBA es esa competición de baloncesto en la que siempre llegan a la final Iguodala y LeBron James”. Una burrada el historial de ambos, da igual en qué equipos o circunstancias.

En esta final van a coincidir (y por fin chocar) los dos temas en los que más me he repetido desde el inicio: los Lakers en camino hacia el anillo y los Heat desbaratando mis pronósticos. Reconozco que ahora que me he picado con los partidos y los resúmenes tengo mucho más conocimiento de la NBA que al principio, hasta el punto de valorar en mucha mayor medida a los Heat. Es el equipo al que he visto en más partidos, y me han sorprendido por su manera de afrontar cada encuentro, sabiendo cambiar el ritmo, adaptarse a lo que el juego requería, atenazando siempre al rival, ya fueran Milwaukee, los Boston Celtics o los que se les pusieran por delante, y no dejándose ir pese a que fueran perdiendo o ganando con comodidad. Siempre han competido con el mismo nivel de tensión e intensidad. Entre el entrenador, Erik Spoelstra, y su prolongación en el campo, Jimmy Butler, al que he sabido valorar con el discurrir de las series, han conseguido reunir a una serie de jugadores convencidos de lo que hacían y de sus posibilidades.

Me han sorprendido gratamente varios de los jugadores, que además se han repartido escrupulosamente el papel de “Man of the match” día tras día: Dragic, Tyler Herro (estratosférico su cuarto partido), Adebayo en el sexto, Butler, perfectamente acompañados por Iguodala, Crowder o Duncan Robinson. Lo de este tirador me ha dejado alucinado en varios partidos. No es su acierto (que también), sino sobre todo la velocidad para armar el brazo y lanzar de tres puntos. Me recuerda a Klay Thompson, del que a veces he leído burradas de esas como meter 52 puntos tocando el balón solo durante 96 segundos: se la pasan y no necesita ni botar, ni colocarse, bang, dispara y adentro.

Va a ser un rival muy duro para los Lakers, que pese a todo siguen siendo favoritos para mí. La diferencia es que los angelinos tienen a dos de los mejores jugadores del campeonato, pero menos variedad en el ataque, son menos conjunto y suman más las individualidades. LeBron, por mucho que me lo rebata Ibra, es uno de los más grandes de la historia, pero sigue un peldaño por debajo de Michael Jordan, a la misma altura de Magic Johnson, Kareem Abdul-Jabbar y (supongo, porque no les vi jugar nunca), Wilt Chamberlain y Bill Russell. LeBron mejora año a año en alguna faceta del juego: el tiro exterior, mejor defensor, ahora mejor asistente de la temporada,… Sigue siendo una locomotora imposible de parar cuando pone la directa, pero en algunos partidos le he visto algo estático en el juego posicional y con él en esa posición alejada del aro el juego de los Lakers es menos fluido, lo que se compensa con su enorme talento y variedad de recursos, como se vio en “el momento King James” del quinto partido de la serie contra Denver.

Mi pronóstico es que ganan los Lakers en el séptimo, por no repetir. Ojalá, ese séptimo partido lo veríamos en directo, aunque acabe a las seis de la mañana. Lakers 4 – Miami Heat 3.

NBA (IV): Finales de conferencia

IBRA & BARNEY, 22/09/2020

Así quedaron nuestros pronósticos de las Semis de conferencia, algunos como los Bucks saltaron en pedazos ante el empuje de Miami, y otros como los Clippers se vinieron abajo estrepitosamente ante unos Nuggets que se han aficionado a las remontadas.

Vamos entonces con estas finales que se presentan de lo más entretenido.

BOSTON CELTICS (3) vs MIAMI HEAT (5):

IBRA.- Tengo muchas dudas de cara a esta final de la conferencia Este. Veo a dos equipos muy fuertes y que saben a lo que juegan. Los Celtics llevan ya tres años con un buen núcleo de jugadores jóvenes entre los que destacan Jayson Tatum, Jaylen Brown y Marcus Smart, clave en la serie anterior contra Toronto. A este sólido grupo de jugadores se les ha añadió este verano el base All-Star Kemba Walker que ha encajado muy bien en el conjunto dirigido por Brad Stevens. Si bien es verdad que los bostonianos sufrieron mucho para derrotar a Toronto en la serie anterior, la cual se decidió en un decisivo séptimo partido; en todo momento pareció que los Celtics tenían una marcha más. Se pusieron rápidamente 2-0 y se habrían puesto 3-0 si no hubiera sido por el milagroso triple del alero de Toronto O.G. Anunoby al final del tercer partido. También es importante mencionar que dos de las cuatro victorias logradas ante Toronto fueron unas auténticas palizas, por lo que podemos ver que son un equipo aún un poco joven y que a veces le cuesta ganar los partidos más apretados, pero que tiene talento de sobra para ganar a cualquiera en una serie a siete partidos.

En el lado de Miami, vemos un equipo que en el que sus jugadores llevan menos tiempo jugando juntos, pero que tienen una química impresionante. Ya demostraron de lo que son capaces en la serie anterior, al cargarse con un fácil 4-1 al mejor equipo de la temporada regular, los Bucks del MVP Giannis Antetokounmpo. En esta serie no dieron la menor opción a los de Milwaukee, los cuales se vieron arrasados en los tres primeros partidos de la serie. La que había sido una de las mejores defensas de la liga no supo contener al equipo liderado por Jimmy Butler, Bam Adebayo y un increíble Goran Dragic. Los de Miami tienen una mezcla de jugadores jóvenes que aportan muchísimo y que tienen un futuro prometedor (los rookies Herro y Nunn, el reciente All-Star Adebayo y el tirador Duncan Robinson); con la experiencia de jugadores que llevan más años en la liga y que saben cómo afrontar estos enfrentamientos tan igualados (los ya mencionados Butler y Dragic, y otros veteranos como Iguodala y Crowder). Es un conjunto relativamente nuevo con jugadores que han llegado al equipo el pasado verano de 2019 o a mitad de temporada mediante traspasos; pero que forman un conjunto rocoso, muy duro en defensa y que puede competir con cualquiera, especialmente si lleva los partidos a baja anotación o como se suele decir, al barro.

Las claves de la serie estarán en la defensa que pueda realizar el conjunto de Miami sobre las estrellas de Boston. Son un equipo versátil que a veces utiliza la defensa en zona, algo poco común en la NBA, pero que suele darle buen resultado a los de Miami. Espero que Bam Adebayo, pívot de Miami, se aproveche mucho de su superioridad física con respecto al alemán Daniel Theis, pívot de los Celtics. También puede ser clave el alero de Boston, Gordon Hayward, por su posible vuelta de la lesión de tobillo que sufrió en la primera ronda de playoffs. Pase lo que pase, no veo esta serie en menos de seis o siete partidos, y a pesar de ir en contra de los Heat en la serie anterior, creo que se llevarán esta serie en 7 partidos. No me atreví a elegirlos contra los Bucks, y me equivoqué, así que espero acertar en esta ocasión al ir con ellos. Miami 4-3 Boston.

BARNEY.- Desde que empezamos a escribir sobre los playoffs de la NBA, me ronda la idea de que esta temporada tan extraña (y desgraciada, por qué no decirlo) tiene que ser un gran homenaje a Kobe Bryant, así que preveo una final entre Los Ángeles Lakers y los Boston Celtics para reeditar la final de 2010, que supuso el quinto anillo de Kobe en su carrera. Lo cierto es que en los pronósticos que hemos hecho hasta la fecha, me he “cargado” a los Heat en primera ronda y en las semis de Conferencia, y Butler, Dragic y compañía se están empeñando en contrariarme serie tras serie. Dije que no me gustaba Butler y está siendo determinante desde el inicio de los playoffs en la burbuja, aun así, mantendré mi idea: Boston 4 – Miami 3.

LOS ÁNGELES LAKERS (1) vs DENVER NUGGETS (3):

IBRA.- Al otro lado del mapa, tendremos la serie entre los Lakers y los Nuggets como final de la conferencia Oeste. Al contrario de la serie anterior, en la cual veo igualdad máxima, en esta veo un equipo claramente superior. Los Lakers no sólo son el mejor equipo del Oeste según marca su registro de victorias en temporada regular, sino que en cuanto a talento sólo podía competirles el otro equipo de Los Ángeles, los Clippers. Y es que todo el mundo, yo incluido, se esperaba unas finales de conferencia que enfrentaran a los dos equipos de Los Ángeles. Ambos equipos eran los favoritos al título. Incluso muchos expertos ponían a los Clippers como campeones de la NBA este año, pero Denver dio la mayor sorpresa en la historia reciente de los playoffs.

El resultado de esta serie no sólo sorprendió por ir en contra de todos los pronósticos sino también por la forma en la que se produjo. Los Clippers lideraban la serie 3-1 y ganaban de 16 puntos durante el tercer cuarto del quinto encuentro, pero los Nuggets remontaron y pusieron el 3-2. En el sexto partido, los Clippers ganaban de 19 en el tercer cuarto, pero los Nuggets remontaron y pusieron el 3-3. Y en el séptimo partido, los Clippers llegaron a ir ganando de 12 pero, una vez más, los Nuggets remontaron y ganaron la serie 4-3. Las malas actuaciones de Kawhi Leonard y Paul George, las dos estrellas de los angelinos; en conjunto con el triple doble de Jokic y los 40 puntos de Murray dieron una victoria fácil para los del estado de Colorado. Así es como, tras remontar también un 3-1 en contra ante Utah en primera ronda, los Denver Nuggets se han convertido en el único equipo en la historia de la NBA en remontar dos series que iban perdiendo 3-1 en la misma temporada. Con esto no me refiero a que los Nuggets hayan llegado a las finales de conferencia por suerte, o que no se merezcan estar aquí. ¿Es inesperada su presencia en las finales de conferencia? Por supuesto que sí, pero no son un equipo flojo. Cuentan con las dos jóvenes estrellas Jokic y Murray, que están haciendo unos playoffs brutales, y que están liderando a un grupo de jugadores también jóvenes y con mucho talento. Son uno de los equipos del futuro en la NBA y se espera verlos como aspirantes al anillo durante los próximos cinco o diez años, pero no ahora. En mi opinión, aún están un escalón por debajo del otro equipo angelino.

Enfrente tendrán a los Lakers, muy superiores y claros favoritos al título tras la eliminación de los Milwaukee Bucks y de Los Ángeles Clippers. Con LeBron James y Anthony Davis a la cabeza, espero que los Lakers hagan su trabajo y despachen a estos Nuggets en no más de cinco partidos. Será importante el factor cansancio, los angelinos han ganado sus dos series en cinco partidos mientras que los Nuggets han llegado al séptimo en ambas series. Dicho esto, espero que los de Denver sean capaces de ganar un partido, tienen equipo de sobra para ello, por lo que mi pronóstico es Lakers 4-1 Nuggets.

BARNEY.- Esta semana se ha elegido el quinteto ideal de la temporada y los Lakers tienen a sus dos estrellas en el mismo: LeBron James y Anthony Davis. Anteto y Harden no son del tipo de jugadores que me enamoren, pero ahí siguen otro año más porque sus números son descomunales, aunque a la hora de la verdad sus cifras se rebajan de manera considerable. El quinto es “nuestro” Luka Doncic, el chaval que vino de Eslovenia para terminar su formación en las categorías del Real Madrid, el tipo de jugador que te hace amar el baloncesto. He visto algunos partidos de los Lakers en estas semanas y veo a LeBron en un papel menos anotador, más director de juego, como lo acredita haber sido el líder de la temporada en asistencias, pero lo que veo sobre todo es un equipo con muchos recursos, sólido, experimentado,… Lo tienen todo y además ¡tienen que llegar a la final por el homenaje a Kobe, claro que sí! Lakers 4 – Nuggets 2.

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